Vrienden, collega’s én Nadal zelf bespreken zijn indrukwekkend lange carrière.

De Spaanse tennisheld Rafael Nadal is weer terug. En hoe! Nadat blessures de op Mallorca geboren tennisser lange tijd aan de kant hielden, is hij dit jaar in topvorm. Zo klom hij op de mondiale ranglijst op naar de tweede plek, achter de Brit Andy Murray. Spanjekenner en voormalig sportjournalist Liza Verheijke is fan. Ze vond een geweldig filmpje over zijn tics en vertelt wat we nog kunnen verwachten de komende tijd. 

De ongekende koning van het gravel maakte dit seizoen zijn bijnaam waar op twee ATP-toernooien en het grandslamtoernooi in Parijs. Roland Garros wist hij evenals Monte Carlo en Barcelona voor de tiende keer in zijn carrière te winnen. Met zijn overwinning in Monte Carlo tekende Nadal tevens voor een primeur: hij was de eerste tennisser ooit die tien keer hetzelfde ATP-toernooi wist te winnen. Ook op het grastoernooi van Wimbledon gooide ‘Rafa’ hoge ogen. In Londen wist de kampioen van 2008 en 2010 zonder setverlies door te dringen tot de vierde ronde. Daarin moest hij het na een bloedstollend spannende strijd na vier uur en 51 minuten echter afleggen tegen Gilles Muller. Maar meer nog dan winst in het enkelspel aast hij op zijn derde dubbel in de tenniszomer. “Ik ben bijna op alle fronten gelukkig met mijn huidige niveau”, aldus Nadal.

Gekoesterd door Spaanse familie

Zijn familie speelt een grote en belangrijke rol in zijn tenniscarrière. Zo zijn zijn ouders en vriendin, jeugdliefde Maria Francisca Perello, bijna bij iedere wedstrijd aanwezig. Oom Toni leerde de jonge Rafael bovendien op driejarige leeftijd tennissen en is nog altijd zijn coach. Onder leiding van zijn oom groeide Nadal uit tot een wereldspeler van formaat en was lange tijd de nummer één van de wereld. Hij won tot nog toe maar liefst 73 titels in het enkelspel en pakte elf keer toernooiwinst in het dubbelspel. “Zonder mijn oom had ik niet tien keer Roland Garros gewonnen”, vertelde Nadal onder meer over hun hechte vriendschap en samenwerking. Toch moet de Mallorcaan aan het einde van het seizoen afscheid nemen van zijn maatje en coach. De 56-jarige Toni Nadal gaat zich dan volledig richten op de tennisacademie die hij en zijn neef vorig jaar oktober hebben opgezet op Mallorca.

Inspiratiebron voor Federer

Op de Rafael Nadal Academie krijgen kinderen een tennisopleiding. Het grote complex in Manacor, de plaats op Mallorca waar Nadal werd geboren en opgroeide, telt ruim 40 duizend vierkante meter en heeft onder meer 26 tennisbanen en een binnen- en buitenzwembad. Ook staat er een hotel en zijn er onderkomens voor de kinderen. De Zwitserse tennisser Roger Federer, voormalig aanvoerder van de wereldranglijst,  was vorig jaar bij de opening. Hij noemde zijn ‘eeuwige’ rivaal Nadal toen een “voorbeeld voor de sport”. “Ik weet dat terugknokken van een blessure zeer heftig is, maar hij liet het er makkelijk uitzien. Rafael inspireert me nu ook nog altijd”, zei Federer toen.

De Spaanse tennisser moet het straks weliswaar doen zonder oom Toni, maar hij heeft wel goede vriend Carlos Moya aan zijn zijde. De oud-tennisser, die eerder samenwerkte met de Canadees Milos Raonic, werd in december 2016 toegevoegd aan het begeleidingsteam van Nadal. Onder Moya klom Raonic destijds op de wereldranglijst naar de derde plaats, achter Andy Murray en Novak Djokovic. Samen met Francisco Roig en oom Toni staat Moya zijn landgenoot dit seizoen bij. Vooraf had hij al veel vertrouwen in zijn vriend: “Ik weet dat ‘Rafa’ het kan. Samen gaan we weer belangrijke titels binnenhalen.” Dat bleek een juiste voorspelling.

 

Nadal staat niet alleen bekend om zijn tenniskwaliteiten. De Spanjaard heeft ook een behoorlijk aantal tics: zijn onderbroek rechttrekken, het haar achter de oren doen, niet op het witte lijnenspel op de baan staan. Hij is er maar druk mee.